小i机器人:与Siri诉讼仍在审

  次阅读 作者:智能小宝 来源:互联网 2015-12-14 09:30 我要评论(0)

小i机器人总裁 朱频频 在公司最艰难的时候,创业团队曾经怀疑过公司的方向是否有问题。而如今事实证明,人们真的需要一个可以说话的机器人,小i也迎来了市场爆发的机会。

作为一个在智能机器人领域干了15年之久的“老人”,我切身感受到,此时人工智能在全球的火爆程度。比如Google、Facebook以及IBM这些全球顶级的公司,近来都投入大量的人力、物力、财力在这个领域。令我欣慰的是,与其它技术不同,智能机器人的技术太需要时间的积累,十多年的深耕为小i在市场爆发前积累了很多的优势,这种优势甚至是别人无法赶超的。

回忆起来,公司从2001年由袁辉和我合伙创办以来,前期有较长时间在不断试错,由诞生到短暂辉煌再到公司几乎倒闭,坎坷之后,才迎来持续快速发展时期。但并非目前全无波澜,公司起诉苹果公司Siri产品侵犯了我们的知识产权的案件,几经波折后如今仍在审理当中。不过之前我们做的最有价值的一件事,就是不断积累技术和知识库优势,等待市场的觉醒或通过自己的力量来唤醒用户的这种需求。从几乎倒闭到触摸到商业模式,公司的转折缘起于一款不赚钱的“机器人”产品。

不赚钱的“海德”机器人

让我觉得欣慰的是,今年10月,在Gartner的全球峰会上,他们的分析师把小i机器人和IBM放在一起,定位为智能机器人的平台和架构的提供商,并且在他们最重要的一场会议上,还把小i推荐给全球的CIO(首席信息官)和CEO。

同样是今年10月份,作为全球顶级公司之一,IBM刚宣布投资28亿成立WatsonGroup,在人工智能领域投入了相当大精力。无独有偶,Google在2014年年底的时候,收购了很多家机器人公司和人工智能的初创公司,包括用4亿美金收购了深度学习公司DeepMind,前不久还开源了第二代的人工智能学习系统TensorFlow,Ten-sor就是张量的意思,就是用深度学习的方法开发出来,在语音、图像识别方面都有很多的应用。另外,Facebook在人工智能方面有非常大的投入,也收购了像Face.com和Oculus公司,并成立了人工智能实验室,也开源了一系列的深度学习公司。

小i成立于2001年,最早做聊天机器人,就像现在的微软小冰,如果是一些早期的MSN用户,应该还记得小i。当后来我们发现,聊天功能是无法转化为商业价值时,公司进入最艰难时期,要靠借高利贷来解燃眉之急。

公司“倒掉”前,第一个客户上海市科委找上了门,对方请“小i”团队设计了一个7天24小时接待市民咨询的“海德”机器人,昵称“海德先生”。这是一个相对比较鼓励创新也愿意支持创新的政府部门,他们要用实际行动支持一下他们眼中的这家创新型企业。没想到这一支持“歪打正着”,让我们找到了活下去的理由。

做“海德”机器人基本没有挣钱。但“海德”机器人的出现,却让我们的“小i”团队有了第一件“产品”。销售团队可以拿着这件产品,相对轻松地向潜在客户们解释,什么是“机器人自动回复”系统。正是这次“不赚钱”的尝试,让小i开始进入智能客服领域。我现在回头看最艰苦的2006年到2009年,小i最大的收获就是完成了转型——从针对C端用户的“烧钱”模式切换到针对B端政企用户的“赚钱”模式,终于挖掘到了智能机器人应用的“金矿”。于是我们变换了“打法”,小i的切入点从大众转到政府、企业——购买了小i的“机器人系统”,可以用来提升政府的行政效率和企业的客服效率。政府用“小i”设计的机器人系统代替人工,回答市民对行政政策方面的提问和建议;企业同样也使用这套系统来代替售前、售后的客服人员,回答各类客户咨询。即虚拟的客户服务机器人(又称虚拟客户助理)诞生了,我们教给机器人的是一个行业垂直的知识,这样,它就成为一个行业的专家,可以回答行业的相关问题,为企业创造价值。相较于人工服务来说,它速度快,准确率高,随时在线,有非常大的优势。在这里,我不方便直接透露客户运营的一些具体数据,但是可以说个大概。以某个金融企业为例,目前他们在微信上的用户超过2000万,每天的交互量是200万通,如果再加上APP、QQ这些渠道,每个月的交互量可超过4000万通,而维护这套系统的只有十来个人,因为机器人处理了绝大部分的业务,处理率能占到交互量的99%以上,而准确率几乎接近100%,如果这些事情都交给人来做的话,至少需要3000人。这些应用充分说明了机器人价值——代替人类从事某些工作,让我们人类可以解放出来,去作更有益,更有价值的事情。

转折前,公司经历了由诞生到短暂辉煌再到几乎倒闭的波折过程,而前期不断试错的经历,反而成就了后期的走上正轨。

“那会儿真熬不下去了”

有人将2015年称为“机器人元年”,中国机器人经历了“爆发”式的增长:全国已有40多个“机器人产业园区”,保守估计仍有超过2000家机器人公司,而这个数目已超过世界其它国家机器人公司数的总和。与那些“未出师身先死”的企业相比,我们要格外幸运一些,但我仍然对公司几乎倒闭的经历有些“后怕”。

我大学是学物理专业的,但对软件有着浓厚的兴趣,尤其是游戏软件,那时我自己编出很多小游戏,被同学开玩笑称“不务正业”,但我自己觉得颇有成就感。2001年,我在中科院读博士时萌生了创业想法,与当时担任微软华东区渠道经理的袁辉一拍即合,创立了公司,而到了2004年1月,我们用了3天时间,开发出了小i机器人的原始版,用户量开始进入迅速增长时期。

2004年到2006年这两年,是小i辉煌的两年。在和QQ合作以后,用户以百万乃至千万递增。2006年,微软展现了全球顶级企业的眼光,发现了小i机器人的潜在价值,与小i签署了战略合作协议。之后小i帮助微软开发了一个智能机器人开发平台iBot,短时间内就有来自世界各地100多个国家7万多开发者加入此平台。直至2007年,小i机器人已拥有高达近1亿的用户数量。国内那时还没有一个可以和我们媲美的智能机器人,大家都觉得这就是科技的未来,人类的未来。所以那些风投家们纷纷自己找上门来,希望可以“分一杯羹”。

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