做开发者工具的创业公司找得到投资者吗?

  次阅读 作者:智能小宝 来源:互联网 2016-02-22 10:08 我要评论(0)

编者按:Danny Crichton,CRV 早期项目的风险投资人。

在风投这一行,很多时候,独树一帜比循规蹈矩更重要。投资者曾经长年信奉一条黄金法则,即软件是制造利润的关键。这使得硬件成为风投最少的领域之一。之后,当新技术出现,事情便发生了改变。例如 3D 打印使硬件创业公司加快了产品设计的速度。而 Nest Labs、Dropcam、GoPro 等大规模获利离场的案例,则促使投资者用新的眼光审视这一领域。

因此,我对开发平台 Xamarin 在 C 轮从 Insight Venture Partners 等风投融得 5400 万美元深有兴趣。开发者工具与硬件相似,是传统上不太受风险投资者关注的领域。原因一直是那几个:这个市场不大,无法极大地扩大规模;潜在的收购者不多,只能小规模获利离场;而且大多数的风投压根不懂开发者的需求,无法做出明智的投资。

举近期几件受人瞩目的获利离场为例。Parse 是流行的移动 App 后端服务,起初风投投了 700 万美元,后来被 Facebook 以高于 8500 万美元的价格收购。Crashlytics 提供记录移动 App 报错的服务,创立刚满两年,便被 Twitter 以据报 1 亿美元的价格收购。最引人注目的,是成立于 2005 年的 Flurry,这家移动数据收集服务和广告网络公司在 2014 年 7 月以 2 亿美元以上的价格卖给了雅虎。

这样的离场当然不能算令人不快的失败,但也不能算风投在投资时所期望的结果。就这些离场来说,根据 CB Insights 2013 年发布的开发者工具投资市场分析,投资限于种子轮和 A 轮。这些投资依然能在离场时获得还算不错的 9 位数回报。

当然,开发工具创业公司中也有做得特别出色的成长型公司,最出名的要数风投家 Andreessen Horowitz 投资了 1 亿美元的 GitHub 和获得数笔二次发售(非股权)投资的 Atlassian。但很明显这一领域缺乏成长资本。事实上,如果 Xamarin 的 C 轮是发生在 2013 年,那将是那个阶段最大的投资。

虽然仅一笔投资不足以说明对开发者工具的投资正在发生变化,但比起这个领域以前遇到的挑战,这个市场似乎有了转机。在未来几年,做开发者工具的创业公司有望成为投资人眼中的宠儿。

最明显的转机是开发者平台越趋开放。多年来,微软这样的大公司都小心翼翼地控制着自家开发者技术的取用渠道。微软开发了自己的 IDE,即 Visual Studio,并谨慎地安排产品线使创业公司难以获得显著的市场份额。以前,创业公司总有因为一条使用条款改变而整家公司灰飞烟灭的风险,这大大限制了他们在投资者和潜在收购者面前的价值。

可现在,“开放” 是整个行业都认同的理念。谷歌安卓的生态系统一直是彻底开源,许多开发者产品就是为这个操作系统开发的。Xamarin 代表着微软改变了对自家开发技术(如 C#)的态度。现在,微软把 C# 看作把自己的语言和库推广到所有移动端操作系统的潜在机会。

有趣的是,苹果没有加入这个趋势。它的开发者生态系统几乎跟 iPhone 的一样封闭。iOS 应用的 IDE 一直都是苹果的 XCode,这是编译程序并部署到 iPhone 上的唯一办法。不过苹果似乎也在作出改变。它在 2014 年 WWDC 大会上的言论也许代表它愿意变得更加开放。

开放给了创业公司更多机会去开发出全新的开发工具集,但扩大规模的真正机会来自程序员人数的增加。美国政府预测,程序员劳动力在未来十年将扩大 22%,但硅谷的人也许认为这一预测还是保守了点。

由于开发者的影响力渐渐变大,现在市场上有数十家创业公司提供为开发者度身定制的服务,如持续集成(CI)、实时数据库引擎、社会化编程、错误管理。甚至连以前不算开发工具的产品也对开发者更加重视了。例如支付服务 Stripe 就脸皮厚厚地讨好开发者,以此获得新用户。

毕竟用户越多,收入就越多,公司就越有机会实现可持续发展。最能说明这一点的公司莫过于 Atlassian。Atlassian 在 2013 财政年度实现 1.5 亿美元的收入,在 2014 年被投资者估值为 33 亿美元。

虽然现在的环境更能产生大规模的开发工具创业公司,但 Atlassian 可以充当这类公司在成长时遇到的挑战的学习案例。这家公司不光有一款产品,它几乎为所有方面提供解决方案,从云端代码托管到编程工作流程处理都有。而且它从不做股权融资。这种自力更生的方法跟 GitHub 类似,GitHub 耐心等待了四年才迎来第一笔现金投入(非常庞大)。

最后,现在正在发生的一个变化,是风投能够提供足够多的资金让这些公司坚持到盈利的那天。开发工具毕竟跟消费者产品不同,因此我们需要不同的模型和投资思维。如果风投能够灵活地对待这类创业公司,也许他们能发现有不错的回报在等人领走。

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